ABC de las Carreras de Obstáculos (National Hunt)

Breve introducción al National Hunt (Jump Racing).
Contenidos: introducción al NH - breve resumen histórico- modalidades de NH- tipos de caballos empleados- fisiología- aspectos veterinarios- grandes leyendas- jockeys de NH- hipódromos- grandes carreras.

Artículo e investigación: Miguel Almanza

La excepcional belleza de las carreras de obstáculos muchas veces queda contrastada por los duros accidentes

En la mayoría de los casos solemos asociar a este deporte con los enormes y peligrosos obstáculos del Grand National inglés, donde las rodadas son moneda común. Lo cierto es que el Grand National es una carrera muy atípica, hasta rara. La mayoría de las carreras y clásicos son de una severidad notablemente menor. De ello dependerá el tipo de submodalidad y de las características de los obstáculos del hipódromo. En algunos países de europa y en el Japón, el National Hunt (NH) es una actividad profesional de similar o mayor importancia que el turf, aunque en ningún caso alcanza su nivel de glamour.

Considerado el deporte nacional de Irlanda, allí goza probablemente de más popularidad y prestigio que en ningún otra parte del mundo. En Inglaterra, la afición por los obstáculos se nivela con el turf, sin embargo, la mayoría de las carreras más importantes de obstáculos se celebran en ese país, como el tradicional Grand National o el King George VI Chase. En Francia se ubica en tercer término, detrás del trote y el turf, siendo un muy atractivo exportador de caballos de obstáculos a la gran industria británica. En Argentina, hace varias décadas atrás, existió una tentativa de organizar estas carreras, pero no hubo continuidad.

Breve resumen histórico. El National Hunt nace de la combinación del turf y la caza montada (por los obstáculos). De allí surgen términos como "hunt" (caza) y "chase" (persecución). El término "steeplechase" se origina en Irlanda, padre del NH, gracias a una carrera celebrada entre los señores O'Callaghan y Blake. La competencia tuvo una distancia de 7250m, distancia existente entre los campanarios ("steeples") de la Iglesias Buttevant y St Leger. El steeplechase es el subtipo de NH más importante pero no el único.

Variedades dentro del NH. Dentro del NH encontramos tres subtipos básicos:
CHASEEl Chase o Steeplechase (Carreras de Vallas) es la categoría más exigente y prestigiosa. Tiene distancias entre 2 y 4 1/2 millas (3200 m - 7240 m), y los obstáculos, llamados fences (vallas), tienen una altura mínima de 4 1/2 pies (1.37 m). Caballos mayores, que van a menor velocidad pero que han desarrollado mucho su técnica para el salto, son los más aptos para este tipo de carreras. Cuando se comete un error en el salto, por lo general caballo y jinete van al piso. No obstante, y basta observar una carrera de este tipo, el caballo suele seguir corriendo, ya sin jinete, e incluso saltando. El Steeplechase incluye típicamente vallas, zanjas y saltos de agua como obstáculos.

HURDLINGEl Hurdling (Carreras de Barreras) es una categoría considerada inferior al chase pero predomina en las programaciones. Es una forma "light"de carreras de obstáculos: tiene distancias de entre 2 y 3 1/2 millas (3200 m 5600 m)- , y los obstáculos, llamados en este caso hurdles (barreras) tienen un mínimo de 3 1/2 pies (1.06 m), son más flexibles, y colapsan si el caballo falla. Muchos caballos utilizan estas carreras como medio para seguir avanzando en el entrenamiento hacia el Chase.

Carrera de BUMPERS en AintreeEl National Hunt Flat Race (Carreras Llanas de National Hunt) es la categoría más baja dentro del NH, es formatoria y se corre sin obstáculos. Coloquialmente se las llama Bumper Races (Carreras "desgarbadas") debido a que, originalmente, estas carreras eran corridas por jinetes amateurs, "desgarbados" sobre la montura, en comparación a los profesionales). Se disputan sobre distancias de 1 1/2 a 2 1/2 millas, pero también se llega a tiros superiores a los 4000m. La idea de estas competencias es dar formación en la distancia a muchos caballos como paso previo al hurdling o al chasing. Se dice que el nivel de estas carreras es malo, y que por ello se hace bastante difícil acertar al ganador.

Otras categorías de NH. El Point-to-Point son carreras sobre vallas iguales al chase pero exclusivas para jinetes amateurs. El National Hunt Cross Country es a mi modo de ver una de las variedades más atractivas; posee muchos obstáculos naturales, intrincados recorridos y trazados, y puede incluir todo tipo de obstáculos en una misma carrera. Los obstáculos por lo general son ingeniosos pero no revisten mayor peligro.

Formatos parecidos que no son National Hunt. Hay un tipo de Cross Country en las pruebas completas de equitación, que es contra reloj y con obstáculos más difíciles de franquear que en el NH. Se disputa en el segundo día de la prueba completa (el primero es doma clásica, y el tercero es salto). Abajo, una foto de uno de los obstáculos bastante severos del Cross Country.


LOS CABALLOS de National Hunt

Las razas. Existen dos fuentes principales que nutren las carreras de obstáculos: en primer lugar, una cría de SPC especializada en obstáculos, y en segundo lugar, caballos SPC retirados de las llanas. Si bien es cierto que en el NH puede participar caballos de cualquier raza, el SPC se impone soberbiamente en esta actividad.

La edad y castración. La edad mínima para competir es variable: para el hurdling es de 3 años, mientras para el chase es de 4 años, siendo la edad de mayor productividad a los 9-10 años para esta última modalidad. La mayoría de los caballos de obstáculos están castrados. El objetivo de la castración es alivianar el tren delantero del animal (si se lo hace cuando es chico), tan sufridos en estas competencias, como también moderar su temperamento para una mejor manejabilidad.

La fisiología. En ese sentido, las carreras de obstáculos son únicas por combinar la explosividad del salto (fibras de contracción rápida) con una resistencia "profesional" para mantener el ritmo de carrera (fibras intermedias/fibras lentas). Por estos motivos, es un error conceptual común pensar que el caballo de NH es un fondista puro. Federico Tesio mismo había conceptuado al caballo de obstáculos como a un "millero" preparado para el fondo.

El agotamiento empuja al caballo a saltar de forma deficiente. El salto deficiente -por inhabilidad del caballo, del jinete, o por cansancio- expone a pérdidas extra de energía (recomposición urgente de equilibrio), de tiempo, a rodadas y lesiones.

Si analizamos a los punteros furiosos o a peleas desenfrenadas por la punta en una carrera steeplechase (es decir, con obstáculos de envergadura) generalmente el agotamiento extremo se manifiesta tropezando con el último o anteúltimo salto. Habría que tener en cuenta que, en muchos de estos casos, los jockeys han calculado mal los saltos en relación a la carga energética crítica del caballo, en su afán de no perder el ritmo de carrera. Tony McCoy, el jockey más famoso de NH en el mundo, aseguró en su autobiografía: "gran parte de las caídas en las carreras de NH son por culpa del jockey". Por supuesto, esto no incluye a los accidentes producidos por lesiones.

El último tramo de toda carrera de NH es llano, donde se hace fundamental tener una reserva energética final para tolerar las atropelladas rivales, o para efectuar la propia. Como en toda carrera de resistencia, generalmente las distancias finales entre los caballos son más grandes que en otras carreras.

Método de entrenamiento. Los caballos de NH necesitan basar su entrenamiento en la resistencia pero también en el salto. Para lo primero, realizan galopes durante largos trayectos; mientras que para lo segundo, realizan saltos sobre obstáculos generalmente de moderada a mínima dificultad, en un tren de velocidad relajado.

Las lesiones. Son más frecuentes que en las carreras llanas. La combinación de carrera con el salto (detonante más importante) y el consecuente cansancio (impresición muscular que compromete la correcta distribución de fuerzas en el aparato locomotor), desgraciadamente aumenta la probabilidad de lesiones. Sin embargo, deben señalarse dos atenuantes: el ritmo de galope (50km/h contra 60-65km/h de las llanas) y luego que estos caballos no han compitido a los dos años, preservando su aparato locomotor en un período sumamente vulnerable. La excepción obvia a ésto, es que el SPC originalmente haya corrido en llanas. Un estudio publicado por el Departamento de Veterinaria Clínica de la Universidad de Liverpool (Veterinary Journal, 2004 (Vol. 167) (No. 1) 45-52) basado en el seguimiento de dos hipódromos de obstáculos durante los años 2000 y 2001, arribó a la conclusión que por cada 1000 carreras corridas, se lesionan 29 caballos.

En otras palabras, la probabilidad de que un caballo sufra una lesión en una carrera de obstáculos es de 2.9%. Las lesiones más frecuentes ocurren en el sistema suspensorio del miembro torácico del caballo. También se determinó que las lesiones y otras situaciones médicas, se relacionan, en su mayoría, a la velocidad de la carrera (siempre vinculadas al tiro, por ello vemos que las carreras de NH tienen tiros muy largos comparados al turf) como así también a la conformación del pie, que es el encargado de absorber los impactos contra el piso. En las carreras de Hurdles (barreras), las rodadas son mucho menos comunes que en el steeplechase (sobre vallas).

Las Leyendas. Desert Orchid y Red Rum son las mayores leyendas del National Hunt. Por ejemplo, en el café del National Stud de Newmarket (el haras estatal inglés) se puede ver un orgulloso cuadro de Desert Orchid, Dessie para la gente, como signo de lo presente que se mantiene en la memoria del aficionado este legendario tordillo, ganador del King George Chase VI en cuatro ocasiones (1986, 1988, 1989, 1990) la Cheltenham Gold Cup (1989, con 10 años) y el Irish Grand National (en 1990, la mayor carrera irlandesa). Muchos lo consideran aun mejor que Red Rum, el excepcional ganador de tres Grand National (1973, 1974, 1977, el último con 12 años) y del Scottish National (1974). Ninguno actuó de padrillo, ya que eran animales castrados, pero eso no evitó que tuvieran un retiro con todos los honores. Ambos murieron a una avanzada edad para un caballo, a los 27 años Desert Orchid, y a los 30 años Red Rum.

TONY MCCOY, el gran campeón de NHEL JOCKEY de National Hunt
El jockey de obstáculos puede permitirse ser bastante más pesado que en el turf, ya que la escala de pesos es mucho más elevada (aumenta aproximadamente en diez kilos, debiendo pesar la mayoría entre 60 y 66kg) no obstante, existen muchos jockeys con problemas de peso, ya que jinetes altos se animan a ingresar a este deporte por dar con los kilos. Por ejemplo, el legendario Tony McCoy, multicampeón de Gran Bretaña, mide 1.79m, lo que sigue siendo partícularmente alto para el NH, y tiene muchas dificultades para entrar de 65kg. Es común que muchos jinetes que no logran mantener el peso para carreras llanas, se pasen a las de obstáculos.

A pesar de ser más peligroso que el turf (la estadística indica una caída por cada 10 carreras corridas; aunque otras fuentes señalan 1 cada 16) no es tan lucrativo, aunque los jockeys destacados tienen un buen pasar. En Inglaterra, por correr cobran 103.25 libras, sumado al clásico porcentaje por llegar dentro de los puestos rentables, pero también algunos son contratados por las caballerizas, teniendo un sueldo aparte. En el Japón, mientras un jockey de llanas cobra un reducido 5% del premio, para los jockeys de NH se admite un 7%.

Una ventaja respecto de las carreras llanas es que la gran mayoría de las rodadas del NH se dan por fallos en el salto, donde la velocidad es menor y el jinete está más mentalizado.

Jockey Condicional. Es el modo en que en el NH se denomina a los jockeys aprendices, en los que se compensa su inexperiencia con beneficios de descargo, es decir, de que porten menos peso en el lomo sus dirigidos. Un jockey profesional no recibe esta ventaja. En Gran Bretaña, el sistema es el siguiente: de 0 a 15 carreras ganadas, el condicional descarga 7 libras (3.1kg) de 16 a 30 descarga 5 libras (2.2kg) y por último, de 31 a 75 descarga 3 libras (1.35kg). Al cumplir las 75 victorias, el condicional pasa a ser jockey profesional y no posee más el beneficio del descargo. Automáticamente, un jockey deja de ser condicional al cumplir los 27 (o 26, según la fuente) años de edad. En las carreras llanas, este corte de privilegios ocurre unos años antes.

El retiro. El retiro de un jockey de obstáculos es más precoz que el de un jockey de llanas, ya que físicamente estas carreras son más exigentes. Los largos tiros, los saltos, y también, la frecuencia de los accidentes, son los motivos principales (podría agregarse el peso, también). Por ejemplo, en Gran Bretaña, estadísticamente el retiro de un jinete de obstáculos suele ser a los 35 años de edad, contra los 40 años de uno de llanas.

Pesos. Conversor de unidades de peso utilizadas en Inglaterra: 1 st (stone)=14 libras=6.35kg siendo 1 libra=0.453kg.

LOS HIPODROMOS

Para el NH se precisan pistas grandes, ya que los tiros son muy largos y las caídas son comunes. La pista de Aintree es el hogar del Grand National, mayor cotejo de obstáculos del mundo (dos vueltas a la pista para completar 7242m, que incluyen 30 obstáculos). El obstáculo más difícil es el llamado popularmente "Canal Turn"; una vez superado, hay que virar en ángulo de 90 grados hacia el que sigue. Desde la última valla hasta el disco, la recta es de 450 m aproximadamente.

Los costos organizativos. El montaje de obstáculos y la necesidad de una mayor cobertura médica hacen que las carreras de obstáculos en esos puntos sean más caras que las llanas. Además, en las llanas los caballos pueden competir más seguido.

LAS LARGADAS
En las carreras de obstáculos se larga como en el turf se hacía de antaño, sin partidores, empleando una cinta elástica que se alza liberando el paso a los competidores, o bien sólo bajo la señal del starter. En las carreras de obstáculos australianas o en las japonesas, se larga con partidores.

LAS CARRERAS
Las carreras en NH se clasifican del 1 al 7; siendo el grado 1 el mejor y el 7 el peor. El grado 1 incluyen a las carreras clásicas y a los listados (igual que en el turf, están las carreras de grupo 1, 2 y 3). También están los handicaps.

Las grandes carreras.
 
Grand National (Inglaterra): 7242m, 30 obstáculos. Dificultad: máxima; obstáculos grandes, rígidos; numerosos caballos aumentan la peligrosidad.

Velka Pardubice (República Checa): 6900m, 31 obstáculos. Dificultad: muy elevada, trazado complejo, dificultades en el terreno, saltos combinados. Algunos obstáculos son suicidas, como el llamado "taxi" de la recta final (un salto con desnivel en el terreno de acepción del caballo de 2 metros).

Grand Steeple-chase de París (Francia): 5800m, 23 obstáculos. Dificultad: moderada, saltos moderados.

Cheltenham Gold Cup (Inglaterra): 5331m, 22 obstáculos. Es la prueba cúlmine del Cheltenham Festival, el mayor festival de obstáculos inglés.

Nakayama Grand Jump (Japón): 4250m, 12 obstáculos. Dificultad: moderada, saltos moderados, más que en el Steeple-chase de París. Pronunciados desniveles de terreno.

Artículo e investigación: Miguel Almanza. Abril 2008 (más sucesivas actualizaciones).
 

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